Bn Bờ Nước Robert Bloch   
G bước vo qun ăn. Tấm cửa kiếng dơ dy đng lại sau lưng g. C rất đng khch hng ngồi quanh một ci quầy di. G đi qua v ngồi xuống pha trong cng. G chăm ch nhn ba c phục vụ, hai c kh xinh, cn c kia trng qu sồ sề.

- Thưa ng, ng cần g ạ?

G lơ đng:

- Một cca cla.

Khi c phục vụ mang nước đến, g ko tấm thực đơn v khng thm nhn c, g hỏi:

- C c biết c Hlne Krauss lm việc ở đy khng?

- Ti l Hlne đy.

G ngẩng ln. Ồ, khng thể được. Ci c sồ sề ny m l người vợ tuyệt đẹp của Mike sao? Người vợ m đm no trong x lim, Mike cũng thường nhắc đến với bao ngưỡng mộ. G nhn kỹ c nng. Đ l một người đn b tc hung đỏ, gương mặt lng mỡ rất v duyn, thn hnh đồ sộ, dễ đến gần 70 k. C mang cặp kiếng cận dy cộm, sau lớp kiếng, đi mắt xanh của c đẫm nước đang nhn thẳng vo mặt g một cch lnh đạm.

- Ti tm c Hlne Krauss, ngy trước sống ở Norton Center. C ấy đ kết hn với một người tn Mike.

- Chnh l ti. Anh quan hệ thế no với Mike?

- Ti mang tin chồng chị đến.

- Mike? Anh ấy chết rồi.

- Ti biết. Ti đ c mặt cạnh Mike trong giờ hấp hối. Tn ti l Rusty Connos, chng ti đ sống chung x lim gần hai năm.

Giọng người đn b thấp xuống:

- C chuyện g thế?

- Ti khng thể ni tại đy. Mấy giờ chị hết ca?

- Bảy rưỡi.

- Tốt, ti sẽ chờ chị trước cửa.

G đứng dậy, bước thẳng, chn nản khng muốn ni thm lần no nữa. Trước khi bước chn đến đy, g cứ nghĩ hoi đến người vợ ga xinh đẹp của Mike. Theo lời hắn miu tả th đ l một người đn b rất quyến rũ v gợi cảm. Hy vọng nhiều, đến giờ thấy mặt con nỡm, g cảm thấy mnh bị lừa. Đng l th ằng Mike c mắt khng trng.

Ln gi mt buổi chiều mơn man trn người lm g bớt bực tức. Xt cho cng th Mike cũng c l. Suốt hai năm trong t khng ai thăm viếng, chỉ một mnh Hlne lui tới, th c ta trở thnh người trong mộng của hắn l điều đương nhin. Thi đừng thm trch ai cả, vấn đề chnh l tm cho được chỗ giấu 56.000 đ la.

Họ gặp nhau trn chiếc ghế đ trong cng vin, khi trời tối hẳn. Khng ai thấy họ cả v họ cũng khng trng r mặt nhau. G đưa cho c điếu x g.

- Cảm ơn anh, ti khng ht thuốc.

- Đng, Mike đ ni với ti l chị khng biết ht thuốc, anh ta đ ni rất nhiều về chị.

- Hnh như trong thư gởi về, ảnh cũng thường nhắc đến anh.

Rusty vo đề ngay:

- Ti khng tin l một người lương thiện như Mike lại giết bạn mnh để đoạt số tiền pht lương.

- Ti van anh, đừng nhắc đến chuyện ny nữa.

- Ti hiểu tnh cảm của chị, Hlne.

Rusty cố gắng gọi tn Hlne thật m dịu, rụt r cầm tay c. G rng mnh khi nhận ra bn tay mềm v mập như một miếng thịt nng. Hlne hơi xc động:

- Trước hm Pete mất tch, một vi người đ thấy Mike đưa Pete đi trong chiếc xe của ảnh. Hnh như Pete lm mất cha kha xe nn nhờ Mike hộ tống đến nh my để pht lương. Sau đ, Pete đi đu th c trời m biết, ti thề rằng Mike đ ở bn ti suốt buổi xế trưa hm đ. Nhưng cảnh st khng muốn thừa nhận lời khai của ti nn ảnh bị ku n mười năm.

- Mới c hai năm, Mike đ chết. Tội nghiệp, trước khi chết, ảnh nhắc đến Pete, đến số tiền, đến chị... Hnh như ảnh lỡ tay lm chết Pete... v trời ạ, ảnh đ khng kịp ni với ti chỗ cất giấu số tiền.

G rt một hơi thuốc:

- Mike c ni g với chị khng?

Hlne lắc đầu. G nhn st vo mặt c:

- Chị sẽ lm g khi tm thấy số tiền đ?

- Ti sẽ ni với bọn cảnh st rằng, chồng ti khng bị sưng ph ổi g cả, họ đ giết ảnh, lm cho ti ga bụa. Số tiền đ l của ti.

- Của chng ta - Rusty ni.

Người đn b ấn những ngn tay vo lng bn tay của người đn ng:

- Ảnh đ ni với anh chỗ giấu tiền phải khng?

- Ảnh c ni nhưng khng r rng lắm. Ti nghĩ rằng, phải đến gặp chị để cng nhau tm cho được chỗ giấu tiền. Nơi đy, ti l người lạ, dễ lm cho cảnh st nghi ngờ. Nếu c chị gip đỡ, chng ta sẽ thnh cng nhanh hơn. 56.000 đ la l một gia ti lớn, chng ta cng chia nhau.

- Đy l một p phe chăng?

Rusty bng đầu tn thuốc, mắt lấp lnh:

- Khng phải đu, Hlne. Đy l vấn đề tnh cảm - G tiếp tục bằng giọng ngắt quảng - C thể... ti hơi bị sốc... hai năm trong t, hai năm khng c đn b. Chị nghĩ sao, với một người đn ng đầy sinh lực như ti...?

- Ti cũng đ trải qua hai năm như anh.

G qung tay qua người c ta, siết chặt vo lng. Mi họ tm nhau.

- Em c phng ring chứ!

- Vng, Rusty.

Họ cng đứng ln, du nhau đi về cuối đường. Những mẩu tn thuốc rơi vi trn nền ct, nhấp nhy...

o0o

G bật hộp quẹt mồi điếu thuốc, cố ngăn cảm gic lộn mửa đang dng ln. Thật l chn ngấy khi phải n i với một đống thịt sồ sề. Nhưng phải chịu đựng. Phải chịu đựng thi. Cho tới by giờ, mọi việc đang diễn ra tốt đẹp. Trở thnh bạn thn với Mike trong t, g đ lần d được sự lin hệ của hắn ta v vợ, g mang mng biết rằng Mike đ giết người v đang cất giấu một số tiền lớn. Giờ th Mike đ chết v bệnh sưng phổi, nhưng g dại g ni cho Hlne biết điều đ, g đ đổ thừa cho cảnh st để gy lng căm th nơi Hlne. C như vậy, c ta mới nhiệt tnh cộng tc với g. Cho nn, sau khi ra t, g đ thu xe đến ngay Haisesville, v theo lời Mike, Hlne đang lm việc trong một tiệm rượu tại đy.

Giai đoạn đầu của kế hoạch, g đ thực hiện xong. Nhưng qua phần hai th chắc l g phải thay đổi: Đ l dự định sống chung với người vợ ga của Mike sau khi lấy được số tiền. G nhăn nh trong bng tối khi Hlne qung tay qua cổ g v tựa tấm thn ni xề nho nhẹt vo phiến ngực trần rắn chắc của g, km theo tiếng thở hồng hộc như bị hen suyễn. Thật tởm. Khng, khng thể tiếp tục như thế ny mi được.

- Anh yu, anh đ dậy rồi hở?

Trời ạ, nghe hai tiếng "anh yu", g nổi cả gai ốc.

- Anh ơi.

G dụi điếu thuốc vo gc tường:

- Em cần ni by giờ phải khng?

- Chắc chắn l vậy.

- Anh nghĩ rằng, tốt hơn hết l chng ta nn hoạch định chương trnh r rng.

- Anh thật c l, con bp b của em.

G gỡ tay Hlne ra, ngồi dậy:

- Trước khi chết, Mike đ ni với anh rằng, khng ai tm thấy số tiền ấy đu, v Pete đ lun lun giữ n bn mnh.

- Chừng đ thi ?

- Em muốn g hơn nữa? Thật r rng như nước chảy trn đ. Tiền đ được chn cng thi thể Pete Taylor.

G cảm thấy hơi thở của Hlne phả ln gy g:

- Em biết ở đ c đất v cả nước nữa. Nhưng từ hai năm nay, cảnh st đ đo xới khắp nơi, trong vựa thc, trại bỏ hoang, vt cả hồ nước... nhưng khng tm ra Pete.

Rusty trầm ngm một lt:

- Pete v chồng em l bạn thn phải khng?

- Vng.

- Họ thường nhậu nhẹt, chơi bi cng nhau chứ?

- Khng, họ chỉ đi săn hoặc đi cu cng nhau. Pete c một ci nh nhỏ gần hồ.

- Gần Norton Center?

- Như em đ ni với anh l người ta đ đo xới khắp chung quanh đ rồi.

- Cả nơi để thuyền ?

- Pete khng c thuyền. Thường họ mượn thuyền của người lng giềng để đi cu - Hlne thở di - Từ hai năm nay, em cũng đ thử tm m khng thấy.

- Em hy nhớ lại xem, c g lạ xảy ra trong ngy Pete bị giết khng?

- Tất cả đều l ngẫu nhin thi. Nhưng người ta đ buộc tội Mike đ ph xe của Pete khiến hắn phải nhờ Mike đưa đi gim. Khi Mike trở lại một mnh v Pete biến mất cng với số tiền, họ đ bắt giam Mike.

- Khi Mike trở lại, anh ta ni g với em?

- Ảnh khng c thời gian. V hai pht sau đ, xe cảnh st đến dẫn anh ta đi.

- Trn người anh ta, c g lạ khng?

- Bn tay của ảnh rất dơ v dnh mu, ảnh lầm bầm nguyền rủa loi chuột cống. Trước to n, ảnh ni ảnh bị một mảnh gương cứa đứt tay, nn mu dnh vo xe. Nhưng khi phn tch, mu đ lại cng nhm với Pete. Đ chnh l l do Mike lnh n.

- Rất tốt. Mike đ nhắc đến những con chuột cống, c thể l anh bị chuột cắn khi chn giấu thi hi. Nếu cảnh st biết được điều ny, họ sẽ tm đến những nơi c nhiều chuột... cho nn anh ta phải ni dối l đ bị đứt tay.

- Nhưng điều đ sẽ dẫn anh đi đến đu? Anh c thể đo xới hết tất cả những chỗ c chuột chung quanh Norton Center ư?

Rusty đnh tch ngn tay:

- Em đ ni rằng, khi Mike v Pete đi cu, họ thường mượn thuyền hng xm. Vậy th người hng xm đ c nh để thuyền chứ?

- Họ để trong nh kho.

- Cảnh st đ lục ở đ chưa?

- Em khng biết.

- C thể cảnh st đ bỏ st một vi chỗ. Nh kho ấy giờ cn dng được nữa khng?

- Người lng giềng đ đi xa rồi. By giờ, nh kho đ bỏ trống, kể cả căn nh của Pete v hắn khng c vợ con g cả.

- Rất hy vọng tm thấy số tiền ở đ. Tối mai chng ta bắt đầu nh.

Hlne lại ng vo lng g. G vuốt ve bộ ngực nho của c, cố gắng nghĩ đến số tiền sắp tm thấy để khỏi lợm giọng. Thế no cũng phải tống cổ c ả ny đi thi.

o0o

Họ đi đến hồ bằng một con đường ct, vng quanh Norton Center. Đm cuối năm, quang cảnh hồ tối tăm hoang vắng.

- Tắt đn pha đi em.

- Yn ch. Ở đy chả c ma no đu.

Họ cho xe vo pha sau căn nh nhỏ của Pete. Căn nh bỏ hoang đ lu, trống huơ trống hoc.

- Ở đy c lẽ khng c g đu. Chng ta ra chỗ nh kho để thuyền đi.

Nh kho đứng sừng sững sau một ci đập nhỏ, trước hồ. Khng kh ẩm ướt, đầy bng tối v bn lầy. Hlne đi trước, Rusty đi sau với nghĩ nhặt một vin đ đập thẳng vo sọ c. Khng, nn chờ dịp khc tốt hơn, phải tm cho ra số tiền đ.

Cnh cửa nh kho đng im ỉm với một ổ kha to tướng đ mục rỉ. Rusty dng một cục đ nạy ra dễ dng.

- Chng ta vo đi.

Họ giật mnh dội lại khi thấy hng trăm đốm đỏ di động trn nền nh. Mắt của lũ chuột. Chng đang chạy trốn luồng nh sng từ cy đn bấm trn tay Rusty. G th thầm:

- Lũ chuột đ đến đy. Giả thuyết của chng ta rất đng.

Tia đn lia trn nền xi măng, nơi đy, đất đ đ bị co xới.

- Em đ ni với anh rồi, họ đ lng sục khắp hết.

Rusty rọi đn ln trần nh. Trần lm bằng giấy trng dầu, cch biệt với mi.

- Em khng lưu g cả ư?

- G cơ?

- Mi nh qu cao so với trần nh.

- ...

- C thể... c một chỗ trn ấy. Hy lắng nghe xem.

Cả hai im bặt. Trong sự yn lặng, họ nghe như c tiếng mưa rơi đập trn mi. Ồ khng, khng phải mưa v tiếng động cũng khng pht ra từ trn mi. Đ l tiếng khua của những bn chn nhỏ chạy giữa trần v mi nh. Lũ chuột. Chng vẫn cn đng đảo ở đ.

- Đưa cho anh ci thang.

Hlne tm thấy ci mc sắt, c đưa cho Rusty khi g tm nơi tựa ci thang vo tường. G chọc thủng tấm giấy trng dầu v đu người ln trần nh dễ dng. Lũ chuột đ chạy trốn hết trong cc kẽ nứt. G bật đn bấm. Khỏi cần nhn xa. Chiếc hộp bằng kim loại đen ở ngay trong tầm mắt g, bn cạnh c một vật thể lờ mờ. Rusty biết đ l Pete. Chỉ c thể l Pete chứ khng ai vo đy được, d lũ chuột đ biến hắn thnh bộ xương kh khốc, khng một rẻo vải, một mảnh thịt no cn st lại. G ngửi thấy mi tiền bốc ln chế ngự hẳn bầu khng kh hi hm t hm đang bao quanh g. Lng g rộn ln. Một cuộc sống huy hong đang chờ đợi g, nh lầu, xe hơi, ln da mềm mại của những người đn b đẹp sắp quỳ xuống bn chn g...

- Anh c thấy g khng? Hlne hỏi.

- Hy giữ lấy ci thang, anh xuống đy.

G đưa cho c gi ci mc v cy đn nhưng giữ chiếc hộp kim loại lại. Thời gian hnh động đ đến. Nhưng g chưa kịp xc định vị tr của đỉnh đầu Hlne th chn g như bị hụt hẫng. G t nho xuống đất, đầu va vo một cạnh sắc, g ngất đi.

Khi tỉnh dậy, g cảm thấy đau ở cổ tay v mắt c chn v bị dy thừng siết chặt. G mở miệng v tiếng ku tắt nghẹn trong cổ họng: Hlne đ tọng vo miệng g một ci khăn mi xoa.

Dưới nh đn, gương mặt Hlne trở nn lạ lẫm, c khng cn đeo mắt kiếng nữa v trở nn nhanh nhẹn khc thường. C ci xuống nhặt chiếc hộp kim loại m vo lng, giọng c the th:

- Ti khng cần dn cảnh nữa. Anh đ bắt đầu hiểu chưa! Mike đ giết Pete v ghen tung m thi. Anh chưa kịp chỉ chỗ giấu tiền cho ti th bị bắt. Trong nh t, ảnh cng khng thể tiết lộ chuyện ny nn đnh bảo ti hy chờ ảnh về hoặc một người no đ sẽ đến. - C cười khẽ - Tại sao ti lại hại anh? Xin lỗi nh, ti chỉ tự vệ thi v anh định giết ti, đng khng no? - Giọng c trở nn dịu dng - Ti thng cảm sức chịu đựng của một t nhn, nhưng trong hai năm qua ti cũng như đang bị t. Bị t v lớp mỡ bao bọc quanh thn, v mi tc hung gớm ghiếc, v cặp kiếng cận khng cần thiết... Để lm g ư? Ti cố tạo như thế v một người đn b xấu x sẽ khng cn bị ai dm ng. By giờ th ti sẽ ra đi. Với số tiền ny, ti sẽ vo mỹ viện lm mất 20 k thịt dư, sẽ nhuộm lại tc... v trở thnh Hlne Krauss tuyệt vời của những ngy thng cũ. Cuộc sống tươi đẹp đang mỉm cười với ti.

Rusty ớ.

- Đừng lo ngại, khng ai tm thấy chng ta đu. Ti sẽ kha cửa để anh được yn tĩnh cng bầy chuột. Giữa chng ta khng c hợp đồng no cả. Thật r rng như nước chảy trn đ. Giọng Hlne vọng lại từ cửa.

Hlne quay lưng về pha Rusty. Trong một giy, g cong người bật dậy, tống hai chn bị tri về pha trước, Hlne ng lăn ra. Đin cuồng, Rusty dộng tiếp vo mặt c. Ngọn đn rơi vỡ tắt ngấm, g vẫn khng ngừng đạp vo nơi pht ra tiếng rn la... Rồi tất cả chm vo yn lặng.

G lắng tai nghe một hơi thở d chỉ thoảng qua, nhưng khng hề c. G lăn về pha trước, bn tay chạm phải một thi thể cứng đờ, nng v nhầy nhụa. G rng mnh, li trở lại. Bng tối trở nn dy đặc.

G cọ mạnh đi tay vo một vật cứng vừa chạm vo lưng g. Cườm tay g tun mu nhưng sợi dy vẫn giữ chặt. Tuyệt vọng, g hc đầu vo cnh cửa đng kn, g muốn đẩy Hlne về một bn để được ra ngoi. Nhưng v ch. Thn hnh c ta qu nặng nề th kệch, i quỷ tha ma bắt tất cả đi cho rồi.

Chiếc khăn mi xoa vẫn đ mạnh cổ họng g. G muốn ht to ln rằng, Hlne ơi, hy trnh ra để g đi, rằng cả hai đứa đang bị cầm t đấy v tiền bạc by giờ khng cn quan trọng nữa. Đy chỉ l sự hiểu lầm m thi, g khng bao giờ lm điều xấu cho c v cho bất cứ một ai. Đơn giản l g muốn thot khỏi nơi ny.

G cảm thấy đau nhi ở đầu ngn chn ci. Lũ chuột đ đến.


Robert Bloch